Le Dales

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■ Les origines et l’histoire

L’histoire de la race Dales se mle troitement celle des mines du Derbyshire, en particulier celles d’Allendale et d’Alston Moor au XIXme sicle. Cette rgion d’Angleterre s’tend des monts du Derbyshire jusqu’ la frontire cossaise. Des activits minires existent dans cette rgion depuis l’poque Romaine. Richard Scrope, alors Lord Chancelier, possde les mines de Wensleydale au XIVme sicle. Le minerai de fer, le combustible pour la fusion et le plomb travaills sont transports sur le dos de poneys de bt, chaque poney portant 110 kilogrammes. Des groupes de 20 poneys en file sont mens non-tenus, sous la surveillance d’un homme mont. Ces poneys portent le minerai depuis les galeries jusqu’ l’estuaire de la Tyne, le premier port tant distant de 400 kilomtres. Ces files de poneys bts et tenus par un ou deux hommes ralisent des trajets quotidiens d’environ 80 kilomtres.

Le Dales moderne est probablement le rsultat d’un croisement entre ces poneys de travail originels, le Galloway cossais et les juments des Pennines, la fin des annes 1600. Un sicle plus tard, le Cob du Norfolk influence la race, via une ligne descendante du Darley Arabian.

De nos jours, la plupart des Dales ont un pedigree qui les rattachent immdiatement cet talon influent, l’un des talons fondateurs du Pur Sang. Pendant tous les XVIIIme et XIXme sicle, la race est croise avec du trotteur Norfolk, du Pur Sang, du carrossier du Yorkshire et du Welsh cob, afin de renforcer ses capacits de trotteur et de lui donner de la taille et du cadre.

Grce son agilit, sa puissance et sa vitesse, le Dales connat de grands succs en courses de trot au XVIIme sicle, et participe aussi aux chasses courre. Le Fell continue influencer le Dales jusqu’au dbut du XXme sicle. Le clbre talon Welsh Cob Comet, n en 1851, influence particulirement le Dales pendant ses annes de comptition Westmorland, ce qui introduit une certaine ressemblance entre les deux races. Le Dales prend de la taille mais garde cependant ses caractristiques de poney. Par la suite, le Dales est crois avec le Clydesdale.

En 1912, une premire socit de race est cre. La mme anne, Dalesman est dsign comme talon Fell premium par le Ministry of Agriculture, Fisheries and Food . En 1924, il est r-enregistr comme un Dales.

l’poque de la Premire Guerre mondiale, des Dales sont rquisitionns, notamment pour l’artillerie. Le Dales est alors considr comme aux deux tiers Clydesdale, bien que son influence diminue nettement chez les individus plus modernes. Au dbut des annes 1920, 200 Dales sont achets par la British army. Les meilleurs individus sont choisis, avec un minimum de chevaux influencs par le cheval de trait. Suite aux rquisitions par l’arme et l’utilisation massive de Dales pour tracter des attelages commerciaux vers les villes et villages lors de la Seconde Guerre mondiale, la race frle la disparition. De nombreux poneys d’usage militaire en Europe ne regagnent jamais leur pays d’origine, la plupart sont abattus pour leur viande.

Comme toutes les races de travail, la motorisation des transports et de l’agriculture la met en pril. Le Dales passe le cap des annes 1950 grce son utilisation en randonne et pour les loisirs. Cependant, seuls 18 poulains de la race naissent entre 1948 et 1952. En 1955, le stud-book ne compte que quatre pouliches. Un petit groupe d’leveurs se mobilise pour rechercher des poneys de type Dales non-enregistrs dans le stud-book. Dans les annes 1960, trois talons Fell entrent en croisement avec les juments Dales, afin de sauver la race. En 1963, la cration de la Dales Pony Society donne un nouveau souffle ce poney. L’anne suivante, la courbe de population de la race s’inverse. La Socit pour l’amlioration du Poney Dales a class la race en voie d’extinction jusqu’en 1970, o il est pass dans la catgorie des poneys rares .

Ses qualits de randonneur assurent dsormais la sauvegarde du Dales. Dans les annes 1990, le cheptel a suffisamment grossi pour autoriser des exportations de poneys. En 1999 soixante poneys de la race sont rpertoris en Amrique du Nord, pour une population totale estime 800 individus dans le monde. En 2001, avec 850 juments sont recenses. Le Dales reste malgr tout dans la catgorie de race vulnrable .

■ La morphologie et le caractre

La robe la plus rpandue est noire, ce qui est plutt rare pour un poney britannique. Il existe aussi des bai-bruns, des bais et des rouans. Les rares poneys gris dnotent une ascendance Clydesdale plus marque mais comme les prcdents, ils sont admis au stud-book. La seule marque blanche admise est une petite toile ou une pelote en tte, les listes et les museaux roses ou blancs n’tant pas accepts. Les balzanes doivent tre les plus discrtes possible, limites un principe de balzane sous l’articulation du boulet. Listes et balzanes sont vus l aussi comme un hritage du Clydesdale. Les poneys avec des excs de marques blanches peuvent tre enregistrs dans le registre B du stud-book.

Il ressemble un Frison en plus petit. Il a une petite tte avec un front large et de petits oreilles. Son dos est long, sa croupe est puissante et ses sabots sont bien durs. Les crins sont pais et ceux de la queue sont lgrement onduls.

Le Dales possde moins de sang que le Fell, il est doux et docile, avec un pied sr, vigoureux, intelligent, endurant et paisible. L’impression d’ensemble doit tre celle d’un animal alerte et courageux, mais calme et gentil. Il est cependant davantage conseill aux adultes qu’aux jeunes enfants, en raison de son temprament fort. Il est facile d’entretien et rsistant aux maladies, l’levage s’effectuant le plus souvent au plein air.

Ses allures sont actives, parfois lgrement releves. Un poney Dales doit se dplacer avec nergie et puissance, en levant les sabots bien au-dessus du sol. Il dispose aussi d’une grande force et se rvle nergique au travail.

■ L’utilisation

Le Dales, destin l’origine au bt et la traction selon les besoins des agriculteurs, a beaucoup t employ dans les mines de plomb et de charbon. Le Dales peut porter jusqu’ 100 kilogrammes et tirer environ une tonne. Il a servi de monture pendant les chasses courre. L’arme a galement fait appel ses services, le Dales reprsentant la premire race britannique pour le bt et le trait.

De nos jours, il est apprci mont ou en attelage, pour le trait lger et toutes les formes de tourisme questre, comme la randonne. Il est parfaitement adapt aux variations du terrain. Sa force le rend capable de porter un adulte, il est considr comme un excellent poney de randonne. Sur les terrains de concours, il arrive d’en voir en dressage, mais aussi en saut d’obstacles. Quelques individus sont toujours employs pour les travaux des champs.

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