Le Cheval de Przewalski

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■ Les origines et l’histoire

Cette espce, sauvage part entire, a t dcouverte en 1879 par un russe nomm le colonel Nikola Mikhalovitch Przewalski.

Autrefois, le cheval de Przewalski rgnait sur toute l’Europe et une grande partie de l’Asie. Les hommes prhistoriques en laissrent 610 reprsentations dans les grottes ornes de France, d’Italie et d’Espagne. Les plus anciennes remontent 30 000 ans, et pour les plus rcentes 9 000 ans.

Avec les temps modernes, il se fait de plus en plus rare. Au point que le grand Linn l’ignore dans son encyclopdie des espces.

Pourtant, jusqu’ la fin du XVIIIme sicle, des troupeaux sauvages sont encore signals dans une vaste zone entre l’Allemagne et la Chine septentrionale.

Mais, trs rapidement, l’espce amorce un dclin inluctable. En Europe, le dernier individu sauvage est probablement tu en 1814, du ct de l’Allemagne de l’est. En Asie, l’extinction se fait plus lente. On voyait encore quelques rares troupeaux en Mongolie et au Xinjian au tout dbut du XXme sicle.

En 1878, au poste frontire sino-russe de Zasan, le Colonel Nikola Mikhalovitch Przewalski, grand explorateur russe, reut des autorits locales un prsent... un crne et une peau de cheval. Il les fit porter au Muse Zoologique de l’Acadmie des Sciences de Saint Ptersbourg.

Aprs les avoir tudis, le conservateur conclut l’existence d’un cheval sauvage qui reut le nom scientifique de equus przewalski Poliakov . C’est alors que les occidentaux dcouvrent le cheval de Przewalski.

La nouvelle de l’existence de ce cheval sauvage s’tant propage jusqu’en Europe de l’Ouest, nombreux furent les zoos ou parcs privs qui dsirrent en acqurir.

A partir de 1897, plusieurs campagnes de capture furent organises. La plus fructueuse, celle de 1901, aboutira la capture de 52 poulains aprs que les adultes, trop rapides et trop mfiants, furent abattus. Seuls 28 de ces poulains arrivrent vivants en Europe.

Ces campagnes furent une catastrophe pour l’espce et ne fournirent au final que 11 individus capables de se reproduire. Ils sont, avec une jument mongole jointe eux en 1906 et une jument capture en milieu sauvage en 1947, l’origine de la population actuelle de chevaux de Przewalski.

■ L’levage

Durant plusieurs dcennies, les descendants de ces 13 chevaux se morfondirent dans des zoos et des parcs, ayant perdu toute leur culture sauvage. Aujourd’hui, leur nombre tourne autour de 1500. Voil, une une vingtain annes, trois associations virent le jour pour tenter une rintroduction de l’espce en Mongolie.

C’est l’ong International Takhi Group qui lcha 90 chevaux entre 1992 et 2004 aprs une rducation la vie sauvage. L’ong Foundation for the preservation of nature et environment, qui libra 84 individus dans une autre rgion de Mongolie. Et, enfin, l’association Takh cre par l’thologue suisse Claudia Feh, installe dans les Cvennes, qui transfra 22 chevaux, toujours en Mongolie, en 2004 et 2005. Sept des chevaux de Przewalski de la Rserve Biologique des Monts d’azur proviennent des troupeaux de Takh.

Aujourd’hui, environ 350 Przewalski ont ainsi retrouv une vie sauvage et libre, sans compter ceux de la Rserve des Monts d’Azur. L’espre reste rare et en danger, avec environ 1800 2000 individus travers le monde, dont environ 300 en Mongolie.

■ La morphologie et le caractre

La cheval de Przewalski est isabelle sauvage, avec une raie dorsale, des zbrures sur les membres et parfois une marque l’paule plus ou moins tendue, que l’on retrouve seulement chez les chevaux Mongols, Transbakals et Yakoutes.

Il est aussi pangar, avec le nez et le ventre plus clairs, ce qui peut lui donner un aspect assez clair en hiver quand ses poils ont pousss.

Compact, le cheval de Przewalski a une grosse tte, des oreilles longues, une encolure courte et forte et des sabots trs solides. Sa queue est peu fournie et sa crinire pousse en brosse, sans toupet qui retombe sur le front, contrairement celui des chevaux domestique.

Ce cheval sauvage est rapide, trs rsistant, supportant des conditions climatiques trs difficiles. Comme le zbre, il ne se laisse pas dresser.

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