Le Cheval de Montagne du Pays Basque

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■ Les origines et l’histoire

L’origine exacte de la race est inconnue, mais des chevaux sont prsents depuis la prhistoire, la fois dans l’art parital et mobilier, attestant d’une relation humain-cheval extrmement ancienne dans le Pays basque. Des ossements dats du palolithique infrieur ont d’ailleurs t retrouvs. Les anctres du cheval des montagnes sont certainement typiques des petits chevaux d’Europe occidentale adapts leur biotope, avec une pression de slection naturelle trs forte.

Ds le XVIIIme sicle, la race commence dcliner avec la vente des terrains communaux, les progrs de l’agriculture et la dforestation. Les provinces de Bizkaia et Guipuscoa sont les plus touches, la population de chevaux diminuant d’environ deux tiers. Les progrs agricoles entranent une demande en chevaux plus adapts au travail.

Dans ce but, jusque dans les annes 1860, le gouvernement d’lava met disposition des leveurs locaux un petit groupe d’talons reproducteurs Andalous imports de Tolde, d’Aranjuez et de l’Andalousie, et les rpartit dans six ou sept stations de monte. L’influence de ces talons est relativement mineure et se rvle trs critique l’poque, notamment car les propositions de croisements ne tiennent pas compte des particularits des chevaux de montagne d’lava.

Le Cheval de Montagne du Pays basque reprsente dsormais un symbole vivant de la culture locale, en particulier des montagnes d’lava. Le march hippophagique a permis de relancer la race, mais aussi de crer une activit conomique participant au dynamisme du territoire montagnard.

Aprs une trs nette expansion la fin du sicle prcdent, les effectifs de chevaux des montagnes s’accroissent plus lentement au dbut du XXIme sicle, l’effectif total recens dans les montagnes d’lava tant pass de 1914 chevaux en l’an 2000 2116 en 2006.

■ La morphologie et le caractre

La tte du Cheval de Montagne du Pays Basque est de taille moyenne, bien proportionne, avec un front large et prsente un profil rectiligne ou lgrement concave, avec de petites oreilles. Les naseaux sont larges, les lvres paisses et de couleur fonce. Le toupet est abondant, il tend tomber sur les yeux, tout particulirement chez les mles. Les yeux sont vifs et expressifs. Les longs poils prsents sur les maxillaires et les lvres paisses permettent aux chevaux de manger des branches et des buissons pineux sans se blesser.

L’encolure est de longueur moyenne, trs muscle, robuste et harmonieusement attache. Une abondante crinire la recouvre depuis la nuque jusqu’au garrot, celle-ci peut tre trs longue. Le garrot n’est pas trs marqu. Le dos est droit, large et muscl, la poitrine de largeur moyenne, les ctes sont bien cintres et le ventre est souvent volumineux. La croupe est arrondie et bien muscle, sans exagration. Les membres sont bien proportionns par rapport au corps, robustes et muscls, mais ils sont assez courts avec d’excellents aplombs. Les sabots sont solides.

Ce centre de gravit bas permet aux chevaux des montagnes de se dplacer plus facilement dans leur environnement et mme sur la neige. Le Cheval de Montagne du Pays Basque est rustique et particulirement bien adapt au climat local.

La queue est abondante, trs touffue et attache bas.

■ L’utilisation

Autrefois cheval de trait et d’attelage, il est aujourd’hui essentiellement lev pour la production de viande. Ces chevaux taient aussi employs, par le pass, en croisement pour produire des mulets.

L’utilisation du Cheval de Montagne du Pays basque est dsormais rare pour la traction, mais il est parfois employ pour pratiquer la pche rcrative. Les juments servent aussi de race maternelle allaitante en croisement avec d’autres chevaux plus lourds.

Leur morphologie, trs adapte la viande mais loigne de celle des chevaux d’utilisation, est un frein srieux pour les dbouchs sur le march du loisir et du sport.

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