La détermination de l’âge

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L’examen des dents permet de déterminer d’une façon à peu près précise l’âge du cheval. D’après leur forme, leurs usages, leur situation, on divise les dents en incisives, canines ou coins et molaires.

■ L’étude indipensable... Les incisives

Les incisives, au nombre de six à chaque mâchoire, occupent la partie antérieure de celle-ci. En arrière se trouvent, chez le cheval seulement, les coins, au nombre de deux à chaque mâchoire, les juments ne portent généralement pas de coins, celles qui en portent sont dites bréhaignes. Enfin chaque mâchoire porte également douze molaires, six sur chaque branche maxillaire. Il existe, de chaque côté de chaque arcade dentaire, entre le crochet ou bien, chez les juments, entre la dernière incisive et la première molaire, un espace libre, appelé barre.

Les dents sont fixées côte à côte, dans des cavités des os maxillaires appelées alvéoles. La partie de la dent qui est enchâssée dans l’alvéole s’appelle la racine, la partie libre constitue la couronne. Entre ces deux parties, se trouve une zone intermédiaire, appelée collet ou col.

Les dents, sortent à des époques assez bien déterminées. Il en est qui poussent peu de temps après la naissance et qui tombent à l’âge adulte : ce sont les dents de lait ou caduques. Elles sont remplacées par les dents de remplacement ou de cheval. Certaines dents viennent tard et ne tombent jamais (on les appelle dents persistantes), telles sont les crochets et les arrière molaires.

Ce sont les incisives qui fournissent les indices les plus certains pour l’appréciation de l’âge du cheval. Au nombre de six à chaque mâchoire, les incisives ont reçu différents noms qui tiennent à leur situation. Les deux du milieu se nomment pinces, celles qui flanquent celles-ci à droite et à gauche sont les mitoyennes et enfin les dents extrêmes sont les coins.

L’ensemble des incisives constitue à chaque mâchoire ce que l’on appelle l’arcade dentaire. Pour la détermination de l’âge, c’est l’arcade dentaire inférieure que l’on doit surtout consulter. Les incisives de lait et celles qui les remplacent apparaissent à des époques fixes. On peut donc déjà, d’après la constitution de l’arcade dentaire, se rendre compte de l’âge du cheval. Ainsi un cheval qui porte à son arcade dentaire inférieure deux pinces de remplacement, les mitoyennes et les coins de lait, a trois ans, car les pinces de remplacement apparaissent à trois ans et les mitoyennes seulement à quatre ans.

Ce signe fourni par la date d’éruption des dents est absolument précis et permet de diagnostiquer l’âge d’un cheval à un ou deux mois près. Mais, par contre, s’il existait seul, on ne pourrait plus juger l’âge après cinq ans, puisque les dernières incisives de remplacement apparaissent à cet âge là. Il existe heureusement d’autres signes, qui résultent de l’état de la table dentaire, c’est-à-dire de la surface de frottement des incisives inférieures sur les supérieures qui résultent aussi de l’incidence des dents sur la mâchoire et de leur direction les unes par rapport aux autres.

Ce sont ces signes que nous allons examiner avant d’indiquer les particularités de l’arcade dentaire, propres à chaque âge. Mais, auparavant, il est bon d’étudier l’anatomie d’une incisive, afin de bien comprendre les modifications que le frottement et l’usure lui font subir.

L’incisive ressemble vaguement à un cône allongé et incurvé sur lui-même dont la racine représenterait le sommet, et la surface du frottement ou table dentaire, la base. Vers sa pointe, c’est-à-dire à l’extrémité de sa racine, la dent est aplatie d’un côté à l’autre, tandis que vers sa base, c’est-à-dire dans sa partie libre, la dent est aplatie d’avant en arrière, la région de transition entre ces deux formes, occupe à peu près la limite de la partie libre et de la partie enchâssée et est vaguement triangulaire (la dent présente à ce niveau la forme d’un prisme).

On comprend qu’au fur et à mesure que la dent use par les frottements incessants contre la dent congénère de l’arcade supérieure, la forme de sa table dentaire va changer : d’aplatie d’avant en arrière qu’elle est au début, elle deviendra successivement, parles progrès de l’usure, ovale, puis arrondie, puis triangulaire, enfin bi-angulaire (aplatie d’un côté à l’autre).

La dent incisive était incurvée sur elle-même, sa racine s’insère dans la mâchoire, presque dans la direction de celle-ci. Sa partie libre, au contraire, est très oblique, presque perpendiculaire. Donc, au fur et à mesure que la dent use, plus le cheval est âgé, et moins elle devient oblique sur la mâchoire. Les très vieux chevaux arrivent à avoir les dents presque horizontales.

Enfin les incisives s’affrontent par leurs bords à leur extrémité libre, qui est aplatie d’avant en arrière. Mais, lorsque, par suite de l’usure et de la pousse constante, les racines de ces dents arrivent à l’usure, comme elles sont aplaties d’un côté à l’autre (moins larges), leurs bords ne s’affrontent plus. Les dents seront donc d’autant plus espacées l’une de l’autre que l’animal est plus vieux.

■ La table dentaire

Une dent est constituée, principalement par deux sortes de substances : l’une, l’ivoire ou dentine, substance jaune moins dure que la suivante, forme le corps de la dent, l’autre, l’émail, est une substance blanc nacré, qui enveloppe l’ivoire, l’encadre de toutes parts.

L’incisive vierge présente à son extrémité libre une cavité d’une profondeur de 15 millimètres environ et qui est constituée par un repli de l’émail d’encadrement. On appelle cette cavité le cornet dentaire externe. Le fond de cette cavité est rempli d’un enduit brun noirâtre, qui forme le germe de fève, celui-ci est constitué par une troisième substance qui entre dans la composition de la dent, le cément. La surface de cette extrémité libre n’est pas horizontale, mais inclinée en arrière (le bord antérieur de l’incisive est plus haut que le bord postérieur). La racine est creusée, elle aussi, d’une cavité appelée cavité dentaire interne et que remplit la pulpe ou matrice de la dent. Cette cavité s’élève à peu près jusqu’à la hauteur du cul-de-sac du cornet précédent, dont elle croise la direction en avant. Avec l’âge, la pulpe de la dent disparaît et est remplacée surtout au fond de la cavité par de l’ivoire de nouvelle formation.

Le bord antérieur de l’incisive, le premier sorti et le plus élevé, perd par les frottements continus l’émail qui. le recouvrait et le .rendait tranchant. On dit que la dent a usé. Puis l’usure progresse, l’émail qui recouvrait le bord postérieur disparaît aussi, et le cornet dentaire est ainsi isolé. La table,dentaire, de la dent présente alors un cercle excentrique d’émail qui entoure la dent, puis un cercle concentrique qui entoure le cornet dentaire externe, ou cul-de-sac, et c’est à ce cercle concentrique que l’on donne le nom d’émail central. Peu à peu, les dimensions de ce cul-de-sac diminuent, l’émail central se rapproche de plus en plus de la face postérieure de la dent. Lorsque le cornet dentaire externe est très réduit ou a disparu, oh dit que la dent est rasée, mais, quoique rasée, la dent peut présenter pendant quelque temps encore sur sa table dentaire les vestiges de l’émail central. Lorsque les deux bords, l’antérieur et le postérieur, sont absolument de niveau, on dit que la dent est nivelée.

Avant que le cornet dentaire externe ait disparu complètement, l’usure atteint le fond du cornet dentaire interne, lequel est rempli d’ivoire de nouvelle formation. Aussi voit on à ce moment, sur la table dentaire. Entre le bord antérieur de la dent et l’émail central, une bande jaune clair qui s’arrondit et qui est constituée par l’ivoire nouvellement formé au fond du cul-de-sac intérieur, on lui donne le nom « d’étoile dentaire » ou « d’étoile radicale ».

Les différences qui existent entre les incisives de lait, caduques ou de première dentition et celles de remplacement : les premières sont très blanches, les secondes plus ou moins jaunâtres, les premières sont plus petites, moins dures, plus étranglées au collet que les secondes . Les incisives de remplacement présentent sur leur face antérieure un large sillon longitudinal ou cannelure, la face antérieure des incisives de lait est au contraire finement striée, et de plus ces dents usent irrégulièrement et rapidement. D’ailleurs il suffit de « boucher un cheval » de trois ans, de comparer les dents de remplacement aux dents de lait, pour ne jamais les confondre par la suite.

■ Connaissance de l’âge

L’éruption des dents est plus hâtive chez les chevaux de pur sang, chez les sujets vigoureux, chez ceux qui reçoivent des grains en bas âge... On dit qu’un cheval prend tel âge quand il n’a pas encore cet âge et qu’il a tel âge fait lorsqu’il l’a dépassé. Les caractères fournis par l’examen des dents ne sont pas absolus.

Jusqu’à huit où neuf ans, les erreurs sont assez difficiles à commettre. Au delà de onze à douze ans, on peut facilement se tromper de un à deux ans, parfois plus, sans grande importance d’ailleurs.

■ Première période... Les pinces de lait

Pendant la première période il y a la sortie et le rasement des inclusives de lait. Les pinces de lait sortent du sixième au douzième jour. Les mitoyennes, du trentième au quarantième jour. Les coins, du sixième au dixième mois.

A un an, les pinces ont usé assez fortement et sont souvent rasées. A quinze mois, c’est le tour des mitoyennes. A vingt mois, celui des coins.

■ Deuxième période... Les pinces de remplacement

Pendant la deuxième période il y a la sortie et le rasement des incisives de remplacement. Apparaissent de deux ans et demi à trois ans, les mitoyennes, de trois ans et demi à quatre ans, les coins, de quatre ans et demi à cinq ans. Jusqu’à cinq ans, le diagnostic précis de l’âge peut être fait à un ou deux mois près, par ce fait que les poulains naissent presque toujours à la même époque de l’année. Ce qui caractérise surtout cet âge de cinq ans, c’est que le coin est petit, presque vierge, son bord postérieur est toujours intact et parfois même son bord antérieur. A six ans, les pinces sont rasées, le bord postérieur des coins a usé un peu. A sept ans, les mitoyennes sont rasées, les coins ont assez fortement usé, et le coin supérieur, plus large que l’inférieur, présente à son bord externe une échancrure appelée « queue d’hirondelle ou d’aronde ». A huit ans, toutes les incisives inférieures sont rasées, les dents sont devenues ovales, l’étoile radicale apparaît sur les pinces et les mitoyennes.

Il arrive souvent que le rasement des incisives se fasse plus tardivement que nous ne venons de l’indiquer. Il faudra se rapporter surtout à l’état de fraîcheur des coins, à la forme aplatie ou ovale des dents et à la rondeur des incisifs, « qui s’affrontent comme des mors de tricoise jusqu’à sept ans et même au delà de cet âge, avec des caractères de moins en moins accusés » (Jacoulet et Chomel).

■ Troisième période... Les formes diverses de la table dentaire

A neuf ans, les pinces sont rondes, les mitoyennes s’arrondissent, les coins sont ovales, la queue d’abondé disparaît sur les coins supérieurs. L’émail central se rétrécit de plus en plus, tandis que l’étoile radicale est très apparente.

De onze à douze ans, toutes les incisives inférieures sont rondes, la queue d’aronde reparaît souvent aux coins supérieurs. L’émail central a souvent disparu dans les pinces, et le centre de la dent est occupé par l’étoile radicale.

De treize à seize ans, les pinces, puis les mitoyennes et les coins deviennent triangulaires. L’émail central a disparu des pinces et des mitoyennes. Les dents sont longues, jaune brunâtre, et leur direction est plus horizontale. Parfois, à dix-sept ans, les pinces commencent à devenir triangulaires. Puis les dents deviennent de plus en plus horizontales, ne se rencontrent plus que sous un angle très aigu et s’affrontent surtout par leur bord postérieur. Parfois, au lieu d’être très longues et horizontales, elles sont courtes, droites, usées jusque près des gencives, écartées l’une de l’autre et ressemblent à des chicots. Vers dix huit à vingt ans, les mitoyennes deviennent triangulaires et, un peu plus tard, les coins.

Il ne faut pas se dissimuler que la connaissance de l’âge du cheval, au delà de huit ans, exige une très longue pratique et un certain coup d’oeil, d’ailleurs, nous le répétons, cette connaissance n’est que très approximative, en raison même des caractères variables que présente la table dentaire chez le cheval âgé.

■ Les irrégularités dentaires

Les irrégularités dentaires sont nombreuses et sont dues à des modifications de nombre, de forme, de développement, etc... Le cheval est dit bégu quand le cornet dentaire externe est encore presque intact après huit ans, sur une ou plusieurs incisives inférieures. Il est dit faux bégu quand l’émail central ou le cul-de-sac du cornet dentaire se montre encore sur ces incisives après douze ans.

Le défaut ou l’excès d’usure n’est pas rare à constater. La partie libre des incisives mesure environ, 15 millimètres, et use de 3 à 4 millimètres par an, chez certains sujets, l’usure est avancée ou retardée, il faut en tenir compte pour l’appréciation de l’âge.

Les vices d’usure dus au tic avec appui sont assez fréquents à constater. On sait que certains chevaux ont la mauvaise habitude de prendre un point d’appui avec leurs dents sur un corps quelconque en saillie et de déglutir de l’air en faisant entendre un certain bruit. Les dents portent alors des traces d’usure anormale, elles sont généralement usées sur leur face antérieure, et il y a formation d’un biseau aux dépens de cette face. La loi sur les vices rédhibitoires comprend le tic avec ou sans usure de dent au nombre de ceux-ci.

■ Les moyens frauduleux

Des moyens frauduleux sont parfois employés par des vendeurs indélicats pour rajeunir ou pour vieillir les chevaux. On peut rajeunir un cheval en raccourcissant ses dents lorsqu’elles sont trop longues, et surtout en creusant sur la table des mitoyennes et des coins une cavité dont on noircit le fond, pour faire croire à l’existence du cornet dentaire et du germe de fève. On reconnaît cette fraude à l’absence d’émail central autour de la cavité, à l’empreinte du grain de la lime sur la dent, et à ce que les incisives ne s’affrontent plus par exemple.

On peut vieillir un poulain en arrachant ses dents de lait de façon à rendre plus hâtive l’éruption des dents adultes. Le plus généralement, on arrache les coins de lait vers quatre ans pour faire croire que le cheval prend cinq ans. Si la fraude est récente, il existe de la sensibilité et du gonflement des gencives.

■ Boucher un cheval

C’est examiner sa bouche pour déterminer l’âge qu’il a. Il faut d’abord écarter les deux lèvres, de façon à voir l’aspect des arcades dentaires. Puis on force le cheval à ouvrir sa bouche et montrer sa table dentaire inférieure, en introduisant l’index de la main droite entre les barres et sous la langue, tandis que le pouce abaisse la lèvre inférieure. Ce procédé est bien préférable, moins brutal, et provoque moins de réaction et de défense de la part du cheval que celui qui consiste à prendre la langue pour l’attirer au dehors.

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