L’appareil digestif

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Le tube digestif est adapté à un régime alimentaire herbivore et granivore. Après avoir été sectionnées par les incisives, les herbes sont triturées par les tables molaires qui agissent à la manière de meules à broyer. Le cheval mastique longuement herbes et grains avant de les déglutir.

Cette transformation mécanique est facilitée par les sécrétions salivaires qui hydratent les aliments secs et les grains. Le volume des sécrétions salivaires peut dépasser trente litres par jour.

■ L’estomac

Après déglutition, le bol alimentaire passe par l’œsophage et atteint l’estomac, de très faible volume relatif chez le cheval (de 15 à 18 litres, soit 8 à 9 pour cent de l’ensemble du tube digestif). L’estomac peut contenir des parasites animaux (gastérophiles) qui peuvent perturber la digestion. Un dispositif anatomique empêche tout reflux des aliments vers l’œsophage, aussi le cheval est-il incapable de vomir, à moins que des déchirures ne lèsent les parois stomacales.

De ce fait, les vomissements constituent des symptômes très graves, précédant généralement la mort par rupture de l’estomac.

■ L’intestin

L’intestin est l’organe essentiel de la digestion. Il est très long, l’intestin grêle mesure 20 à 25 mètres, selon la race, et le gros intestin environ 6 à 8 mètres. Le gros intestin à une structure très compliquée. Le côlon s’est développé en se recourbant sur lui-même. Un réservoir en cul-de-sac (cæcum) est placé à droite dans la cavité abdominale juste sous les muscles du flanc. Le rectum est long et se termine par un anus fortement musclé.

■ Les vitamines et les minéraux

L’absorption des sucres simples (libérés par les sucs digestifs pancréatiques et intestinaux), des acides animés (obtenus par suite de l’hydrolyse des protéines), des sels minéraux, des vitamines et des lipides se fait dès les premières portions de la seconde partie de l’intestin grêle, ou jéjunum, et se poursuit au niveau de l’iléon pour les métabolites libérés par les sucs digestifs. En revanche, le cheval ne peut pas absorber, au niveau de l’intestin grêle, les glucides constitutifs de la cellulose.

Celle-ci, digérée par les bactéries et les protozoaires symbiotiques du gros intestin, est transformée en acides gras volatils qui peuvent alors passer dans le sang du cheval. Les bactéries dégradent également les protéines que les sucs pancréatiques et intestinaux n’ont pas pu hydrolyser dans l’intestin grêle et synthétisent des vitamines du groupe B.

En cas d’excès d’apport protéinique dans la ration, des bactéries de putréfaction peuvent proliférer et entraîner des intoxications. Le cheval peut souffrir de troubles pathologiques digestifs (coliques, syndromes entérotoxiques, parasitisme). Les coliques sont des syndromes abdominaux douloureux qui peuvent, dans les cas graves, provoquer la mort du cheval. Les syndromes entérotoxiques résultent de la prolifération désordonnée d’espèces de bactéries qui déséquilibrent la microflore intestinale et entraînent la libération de produits toxiques.

Quant aux parasites (ascaris, strongles, etc.), ils peuvent provoquer des occlusions intestinales, déclencher des péritonites mortelles, etc.

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